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北美最低的洼地——死谷

美國加利福尼亞州東南部的構造性洼地,主要在因約(inyo)縣境內。該地是北美大陸最低、最熱和最干燥的一部分。長約225公里(140哩),大致呈南北走向,寬8~24公里(5~15哩)。谷地西側由帕納明特(panamint)山脈、東側由阿馬戈薩嶺的布萊克(black)山、菲尤納勒爾(funeral)山和格雷普韋恩(grapevine)山所圍繞。位于大盆地與莫哈維沙漠之間未經界定的界線附近。

死谷構造上屬斷層地溝。西北-東南走向,長225千米,寬6~26千米。低于海平面的面積達1408平方千米。最低點海拔-85米,是西半球陸地最低點。谷地夏季氣候炎熱,平均氣溫52℃,絕對最高氣溫曾達56.7℃。年降水量不足100毫米。東西兩壁斷層崖,分別構成阿馬戈薩和帕納明特山脈。登上帕納明特山脈中的特利斯科普山(海拔3,313米),可俯瞰死谷全貌。第四紀冰期后,谷底曾有一個很大的湖泊,后因氣候干旱,逐漸干涸而成沙漠。分布有硼砂、銅、金、銀、鋁等礦藏。1933年美國在此建立死谷國家公園。)。1849年有尋找金礦的一隊人迷入該谷,后從西側陡崖脫險而出。因在該谷幾致死亡,故以死谷為名。

地質上,死谷構成大盆地的西南部分。它與該地區其他構造性盆地相似,但在深度上與眾不同。構成谷底一部分的大淺鹽湖,有幾處地方是美洲大陸的最低點。谷底有大約1,425平方公里(550平方哩)的地方低于海平面。巴德沃特(badwater)盆地中有一處低于海平面86米(282尺),是西半球最低的地方。向西不到30公里(20哩)處是該地區最高峰特利斯科普峰,高3,368米(11,049尺)。死谷是早期拓荒移民出行的一個障礙(死谷因此得名),后來成為硼砂開采中心。該地獨特的環境現在吸引了大批游客和科學家。
死谷長225千米,寬8---24千米,本身有100萬年的歷史。約5萬年前,一個名叫曼利湖的大量湖水充滿了該谷地。稍近一些,約在5000年和2000年以前,這里還有一個淺湖。

當湖水蒸發完,在該湖最低處留下了一層鹽,形成了我們如今所看到的鹽盆,現在當水往沙漠里流時,水便蒸發掉,再沒有水淌出來。

死谷的景色也很美麗,其巖石中的礦物質在陽光下像彩虹一般閃爍。

在20世紀50年中間,一年的最大雨量是114.3毫米;有兩年測不到雨量。谷地的形狀使這里成為世界上最熱的地方之一。1913年這里記錄到的氣溫達57℃,夏季時,溫度計的讀數往往超過40℃。地面熱得可煎雞蛋。

1849年一群運氣不好的移民忍受著艱辛穿越該地并且為該地命名,之后在一段短暫時期里,死谷除了當地美洲原住民(主要是肖肖尼人)和在周圍山脈探礦的勘探者之外,幾乎無人知曉。有關死谷的第一個科學通報似乎是1868年由一名加利福尼亞州地質學家發表的簡短描述。當地在1870年代周圍山脈發現金礦和銀礦以及1880年代在谷地發現硼砂之前仍罕有人跡。

硼砂生產──尤其是在哈莫尼硼砂場(1883~1888)──使著名的20匹騾拉運貨車得到發展,把產品運送到加利福尼亞的莫哈維。死谷周圍有幾個廢棄的城鎮,有些現在仍保留著毀壞的建筑。這些城鎮興建于19世紀末至20世紀初當地發現金礦、銀礦和銅礦后。礦藏開采完之后城鎮便被廢棄,每個城鎮僅存在數年。例如,里奧萊特(rhyolite)建于1904年,曾是一個有10,000人的金礦新興城鎮,建有自己的證券交易所、電力廠和歌劇院;1911年主礦關閉,城鎮于1916年遭廢棄。

死谷基本上是一個地塹,或是裂谷,因東西兩側平行上升的掀斜地塊山脈之間的大片巖石沉降而形成。在第三紀中期(約3,000萬年前)發生一種稱為塊斷層的垂直的斷層運動,造成現在的死谷。地殼斷塊沉降時構成死谷的大片盆狀洼地,其他斷塊升起逐漸形成附近的山脈。隨著死谷的沉降,谷底堆積了許多從周圍高地侵蝕下來的沉積物;在死谷的中間部分,基巖層上的沉積物至少有2,745米(9,000尺)。谷底仍持續在偏斜和沉降。

死谷的谷底因其極端的溫度和干旱而聞名。1913年在蔭蔽處測得的最高氣溫高達57℃(134℉),夏季溫度經常超過49℃(120℉)。1996年是有記錄以來最熱的夏天,49℃的最高溫度持續了40天。據報導地面溫度曾高達94℃(201℉)。高溫度和低濕度造成了極高的蒸發率。

冬季最低溫度很少降到零度以下;有記錄的最低溫度是9℃(15℉)。多數降雨被西面的山脈所阻擋,因此死谷極度干燥。在20世紀中的50年內,弗尼斯克里克(furnace creek)年均降雨量僅有42.2毫米(1.66寸),最高是114.3毫米(4.5寸),還有兩年幾乎無降雨。

死谷的大部分地表水是在淺鹽湖周圍的鹽沼和沼澤里。阿馬戈薩河從東部的沙漠地區為死谷的南端帶來一些水量,但大部分流量滲入地下。索爾特河(salt creek)流經死谷的北端,但常年的地表徑流也很短。

在過去,流入死谷里的水較多。在更新世的威斯康辛冰期(約5萬年前),死谷有一個深達180米(600尺)的水體,即曼利(manly)湖。較近的時期(約2,000~5,000年前),死谷里有一個淺水湖,湖水的蒸發形成了現在的淺鹽湖。

缺水使死谷成為一個荒漠,但絕不是沒有生物存在。在淺鹽湖里只有用顯微鏡才能觀察到的植物,但是耐鹽份的鹽浸草、鹽草和燈心草生長在淺鹽湖邊緣的泉水和沼澤周圍。引進的檉柳在一些泉水周圍及弗尼斯克里克的棲息地提供了蔽蔭處,但由于檉柳抑制了當地植被生長,根除工作正在進行中。牧豆樹在含鹽較少的水域區生長茂盛。

墨西哥三齒拉瑞阿(creosote bush)主要在死谷周圍的礫石扇形地表生長,海拔最低的地方生長著荒漠冬青。仙人掌在死谷海拔最低的地方極為罕見,但在扇狀地形的更北處卻很生長茂盛。海拔較高的地方長有檜屬植物和矮松。春雨過后會有許多種荒漠野花盛開。

動物種類繁多,盡管夜行習性使游客無法看見許多動物。當地有野兔和幾種嚙齒動物,包括黃鼠、更格盧鼠和沙漠林鼠,為叢林狼、狐和紅貓的獵物。該地區最大的土生哺乳動物是沙漠大角羊,也許是研究最透徹的動物群成員。在死谷周圍的山嶺中經常能見到小群的大角羊,但它們偶爾也來到谷底。野驢是以前探礦者和礦工丟失或遺棄牲畜的后代,由于繁殖數量太多,過量啃食牧草,以致于威脅到其他動物賴以生存的天然植被。1960年代開始遷移野驢,后進行捕捉希望能消滅該地野驢。

盡管現在僅存的鳥似乎只有叫聲沙啞、數量很多的渡鴉,但在1890年代對死谷的首次生物調查顯示,該地有78種鳥類。現在已知有超過此數目3倍以上的鳥類曾來過或棲居在該地區,走鵑就是當地特別知名的鳥。蜥蜴、蛇(包括響尾蛇,如角響尾蛇)和蝎子是常見的動物。在死谷甚至還能發現當地土生的魚。有幾種鱂屬(cyprinodon)的鱂魚生活在索爾特河及其他永久性水域;魔鱂(devils hole pupfish)生活在一個沙漠深潭里。

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